"to rescue truth from beauty and meaning from belief"

Temasek is high risk according to S&P – may lose AAA

1 Comment

This gets a little technical but important, so the writer begs readers’ indulgence. This report (www.bloomberg.com/news/articles/2015-02-05/temasek-says-singapore-not-greece-in-s-p-critique-asean-credit highlighted what appears to be a spat between Temasek and the rating agency
Standard & Poor (S&P) over the latter’s decision to introduce Standalone Rating to Investment holding companies (IHC).  The contention is the Standalone Rating has placed Temasek in the 
same category as risky propositions such as Greece and Jamaica
What is Standalone Rating? 
Standalone credit ratings are not new and had been introduced mostly due to the prevalence of 
financial institutions fully or majority owned by national, state or municipal governments who enjoyed 
high credit rating. Standalone ratings rate entities entirely on their own merit without the support 
implied by being owned by another with a strong credit rating.
In the case of Temasek, it enjoyed a AAA-rating because it is owned by the Republic of Singapore which 
is rated AAA. Standalone rating meant Temasek is rated on its own merit without the support implied by 
being owned by the Republic. 

 problem is Asset Liquidity 
Suffice to say by lumping Temasek with the likes of Greece and Jamaica, S&P is saying it is
“a moderately high risk” entity without the implicit support of the Republic.
The crux of the matter is Asset Liquidity: the ease of disposing large shareholdings and 
this is based on 30 year history of stock price swings in Temasek’s key geographical markets.  
S&P categorized Singapore in the thrid of four baskets, similar to HK. This is not to say Singapore stock market comprised a lot of risky companies but that the market 
lacks depth and thus more volatile and risky.  Selling a $100m block of shares is an entirely 
different proposition from selling a $10b block, the latter would have move the price substantially 
in such a market, resulting in losses. This is the fundamental issue of asset liquidity. 
The fact that Temasek holds huge controlling blocks of shares exacerbates the risk of asset liquidity. 
Further, it is not helped that only 24% of its assets are invested in the deep markets of 
Europe, North America and Australasia. 
This is not to say Temasek is a bad credit but that its position rests entirely on, using 
S&P’s words, “the extreme likelihood of extraordinary support from the government.” 
As such the Standalone Rating puts Temasek’s risk profile in its proper context and on more 
transparent basis. 
Is S&P being picky? 

Perhaps but it should.  The elephant in the room in global markets today is that very issue of asset 
liquidity. The curbs and punitive capital requirements imposed on banks have reduced asset liquidity as 
they can no longer act as intermediaries in block sale to the extend they used to. 

Implicit AAA encourages risky behavior 
Implicit AAA rating has a known tendency to encourage risky behavior because the AAA rating is 
inferred by the strong credit of the owner and not earned by the entity itself. That is to say Temasek did 
not earn that AAA rating – it is inferred by the Republic. As it is not earned, Temasek has the 
opportunity to engage in risky behavior since relying on the Republic’s rating, it need not manage to the 
strict standards of the rating. It is one of the reasons that Standalone Ratings were introduced some 15 
years ago.

According to procedure, S&P has notified and sought feedback from companies affected by 
the changes. Hence, Temasek’s response. However there are a couple of points for the layman. 
First social media bloggers’ allusions to high risk behavior by Temasek may appear disjointed, 
nit picking and less than the standards demanded by the professionals but they are not wrong. 
S&P has lent credence to them. 

Temasek’s protestations laid bare the dichotomy between what the government and what S&P 
(and perhaps the world) thinks of Singapore as a financial centre. At root it is about the reputation. To 
think as the government has implied through Temasek’s responses that Singapore should be on par with 
the truly great financial centers, especially in light of the recent technical disruptions and penny stock 
fiasco, seems the height of hubris. 
Chris K

One thought on “Temasek is high risk according to S&P – may lose AAA

  1. Pingback: What does US Banks credit downgrade say about Temasek? | 2econdsight

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s